Group of ELL Students from the Big Sky School district with one of their ELL coordinators Samantha Riley. PHOTO COURTESY OF SAMANTHA RILEY

English language struggles

Why ELL isn’t always enough

The Equal Educational Opportunities Act of 1974 requires that all school districts “take action to ensure equal participation for everyone including removing language barriers for ELL (English Language Learner) students.” As a result, all U.S. school districts who have even one student who does not speak English must have ELL programs of some sort. And yet, despite these programs many local Latino students continue to struggle with language barriers in the classroom, often quitting school when it is legal for them to do so. Why? Why do so many Latinos struggle with language when it would be of such benefit to them socially, professionally and educationally?

A survey of local and regional ELL teachers suggests that the problem is not a simple one. These experts cite many deficits: Funding, mentorship, native language instruction and even motivation.

For the ELL student, a mentor to help them with all aspects of cultural adjustment can be equally or more important than the actual language classes. They need someone to count on and trust in a different environment before they can begin to effectively learn the language. Unfortunately, mentors are not a requirement of the ELL legislation and so can be difficult to find.

“I think it's critical, it can be life changing and it's almost more important than the English language skills to have a person who they can trust to help them navigate the public school and the system,” said Bridget Kavane Professor of Latino Studies at Montana State University.

Katarzyna Shipman is the ELL coordinator for the Big Sky School District. Shipman, who is originally from Poland and thus was once an English language learner herself, says that some of what the students need cannot be provided by anyone but the student.

“The most important aspect of foreign language acquisition is motivation. Younger learners tend to learn spontaneously but older ones need the inner drive. One has to learn not only mechanics but the whole spectrum of cultural complexity,” said Shipman.

Ellen Guettler, ELL coordinator for the Bozeman School District agrees that learning English as a second language is not the same for every child.

“Every single student is different based on their background, educational level and their primary language. Whether introverted or extroverted. All those factors, social, economic as well as educational background all impact the speed at which they acquire the second language,” said Guettler.

Having teachers who speak their language in all their academic classes would also help students gain English skills says Samantha Riley, an ELL teacher at Discovery Academy’s community program.

“I think the teachers are doing their best, but I think in understanding and being there for students you need to have someone who speaks their language to connect on a personal level. This is why a mentorship program would be helpful as well,” Riley said.

Unfortunately, one thing that is universal for all ELL programs in Montana is a lack of funding. School funding is a controversial topic everywhere, but it becomes a bigger problem when the state is one of the four states that does not receive federal funding for ELL programs. According to Montana's Office of Public Instruction, in 2019 there were about 3,000 students identified as ELLs in Montana, accounting for about two percent of Montana's 150,000 public school students. “I think more state funding would change the lives of these kids because that would allow English learners to really acquire the academic language they need so that they could excel and be prepared for college and careers, like their English-only peers, ” said Guettler.

Samantha Suazo was born and raised in Honduras, she moved to Big Sky in 2014. Samantha is the Lone Peak Lookout's Student Reporter. She became a Junior at LPHS this fall. The Lookout's Student Reporter position is a Big Sky Youth Corps' funded placement.

La Ley de Igualdad de Oportunidades Educativas de 1974 requiere que todos los distritos escolares "tomen medidas para garantizar la participación equitativa de todos los estudiantes, incluida la eliminación de barreras del idioma para los estudiantes ELL (Estudiantes del idioma Inglés)." Como resultado, todos los distritos escolares de EE. UU. Que tengan incluso un estudiante que no hable Inglés deben tener algún tipo de programa ELL. Y, sin embargo, a pesar de estos programas, muchos estudiantes Latinos locales continúan luchando contra las barreras del idioma en el aula, y a menudo abandonan la escuela cuando es legal para ellos hacerlo. ¿Por qué? ¿Por qué tantos latinos luchan con el idioma cuando sería de tal beneficio para ellos social, profesional y educativamente?

Una encuesta de maestros ELL locales y regionales sugiere que el problema no es simple. Estos expertos citan muchas deficiencias: financiación, tutoría, instrucción en el idioma nativo e incluso motivación.

Para el estudiante ELL, un mentor que lo ayude con todos los aspectos de la adaptación cultural puede ser igual o más importante que las clases de Inglés por si mismo. Necesitan a alguien con quien contar y en quien confiar en un entorno diferente antes de poder comenzar a aprender el idioma de manera eficaz. Desafortunadamente, los mentores no son un requisito de la legislación de ELL y, por lo tanto, puede ser difícil encontrarlos. “Creo que es fundamental, puede cambiar la vida y es casi más importante que las habilidades del idioma Inglés. Tener una persona en quien puedan confiar. Quien los ayude a navegar por la escuela pública y el sistema,” dice Bridget Kavane, profesora de estudios Latinos en la Universidad Estatal de Montana.

Katarzyna Shipman es la coordinadora de ELL para el distrito escolar de Big Sky. Shipman, que es originaria de Polonia y, por lo tanto, una vez apéndice de Inglés, dice que lo que los estudiantes necesitan no puede ser proporcionado por nadie más que por el estudiante. “El aspecto más importante de la adquisición de una lengua extranjera es la motivación. Los estudiantes más jóvenes tienden a aprender de forma espontánea, pero los mayores necesitan el impulso interior. Hay que aprender no solo la mecánica, sino todo el espectro de la complejidad cultural."

Ellen Guettler, coordinadora de ELL del Distrito Escolar de Bozeman está de acuerdo en que aprender inglés como segundo idioma no es el mismo para todos los niños. “Cada estudiante es diferente según su origen, nivel educativo y su idioma principal. Ya sea introvertido o extrovertido. Todos esos factores, los antecedentes sociales, económicos y educativos, afectan la velocidad a la que adquieren el segundo idioma."

Tener maestros que hablen su idioma en todas sus clases académicas ayudaría a los estudiantes a adquirir habilidades en Inglés, dice Samantha Riley, maestra de ELL en el programa comunitario de Discovery Academy. “Creo que los profesores están haciendo todo lo posible, pero creo que para comprender y estar ahí para los estudiantes es necesario tener a alguien que hable su idioma para conectarse a nivel personal. Es por eso que un programa de tutoría también sería útil."

Desafortunadamente, una cosa que es universal para todos los programas ELL en Montana es la falta de fondos. El financiamiento escolar es un tema controvertido en todas partes, pero se convierte en un problema mayor cuando el estado es uno de los cuatro estados que no recibe financiamiento federal para los programas ELL. Según la Oficina de Instrucción Pública de Montana, en 2019 había alrededor de 3,000 estudiantes identificados como ELL en Montana, lo que representa aproximadamente el dos por ciento de los 150,000 estudiantes de escuelas públicas de Montana. "Creo que más fondos estatales cambiarían la vida de estos niños porque eso les permitiría a los estudiantes de inglés adquirir realmente el lenguaje académico que necesitan para que puedan sobresalir y estar preparados para la universidad y carreras, como sus compañeros que solo hablan inglés," dice dice Guettler.

Samantha Suazo nació y se crió en Honduras, se mudó a Big Sky en 2014. Samantha es la reportera estudiantil de Lone Peak Lookout. Se convirtió en una estudiante de tercer año de preparatoria en LPHS este Otoño. El puesto de Reportero Estudiantil de Lookout es una posición financiada por Big Sky Youth Corps.

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